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23. Januar 2014, 14:31 Uhr

Astronomischer Glückstreffer

Studenten entdecken Supernova per Zufall

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Seit 25 Jahren war uns keine Sternenexplosion so nah, und doch hätten Astronomen diese Supernova fast übersehen. Automatische Suchprogramme waren mit der enormen Helligkeit des Phänomens überfordert. Doch dann entdeckten Studenten das Inferno beim Pizzaessen.

Es ist der perfekte Moment, um das Teleskop aus dem Wandschrank zu holen oder das alte Fernglas zu entstauben. Denn auch Hobbyastronomen können in den kommenden Tagen erspähen, was britische Studenten in einer praktischen Übung zufällig entdeckt haben.

Die Schüler des University College London (UCL) konnten am Anfang der Woche eine Supernova in der sogenannten Zigarrengalaxie (Messier 82) ausmachen. Sie wäre den professionellen Forschern beinahe entgangen: Die Sternenexplosion war zu hell, automatische Überwachungsprogamme hielten sie teilweise für eine störende Lichtquelle. Nun bestätigt allerdings auch die International Astronomical Union (IAU) den Fund der wohl nächstgelegenen Supernova seit über 25 Jahren.

Die Studenten Ben Cooke, Tony Brown, Matthew Wilde und Guy Pollack waren am Dienstag von Dozent Steve Fossey im Gebrauch des großen Uni-Teleskops am UCL unterwiesen worden. Sie sollten lernen, wie sich die angeschlossene Kamera bedienen lässt. Dabei wählten sie als Übungsobjekt "Messier 82" aus. Eine Unregelmäßigkeit in der Galaxie im Sternbild Großer Bär fiel der Gruppe sofort auf. Also begannen die Studenten, die Helligkeitsveränderung genauer zu beobachten.

Supernova beim Pizzaessen

Erst nach Bestätigung durch ein anderes Teleskop schickten sie eine Meldung an die IAE. Messungen zeigten nun, dass es sich um eine Typ-Ia-Supernova handelt, einen Vertreter der hellsten Gruppe von Sternenexplosionen. Forscher leiten von Spektralaufnahmen ab, dass sie in einem sogenannten Binären System entstanden ist. Dort zieht ein Stern des Typs Weißer Zwerg Materie von einem benachbarten Stern ab, bis er instabil wird und als Supernova explodiert.

Tom Wright, der als technischer Berater am UCL beschäftigt ist, beschreibt die absurde Situation: "Vor einer Minute aßen wir noch Pizza und fünf Minuten später halfen wir dabei, eine Supernova zu entdecken", sagt er. "Ich konnte es nicht glauben."

Wer also noch nie einen explodierenden Stern gesehen hat, kann dies in den nächsten Tagen bei freiem Himmel nachholen. In der Nähe des Großen Bären ist die Zigarrengalaxie mit der aktuellen Supernova auch für Hobbyastronomen ohne allzu große Erfahrung und schon mit einem Fernglas leicht zu finden (s. Fotostrecke oben).

Explosion in der astronomischen Nachbarschaft

Ein vergleichbar nahes Ereignis gab es das letzte Mal 1987, als in der Großen Magellanschen Wolke die Sternenexplosion 1987A in unserer direkten Umgebung entdeckt wurde. Sie war nur etwa 168.000 Lichtjahre entfernt.

Mit rund zwölf Millionen Lichtjahren gehört aber auch die Zigarrengalaxie nach astronomischen Maßstäben noch zu unserer Nachbarschaft. Wie Aufnahmen zeigen, soll die Supernova schon Mitte Januar aufgeleuchtet sein. Astronomen vermuten, dass das ohnehin schon helle Ereignis in den kommenden Tagen sogar noch strahlender am Himmel erscheinen könnte.

Die IAU bestätigte den Fund gegenüber SPIEGEL ONLINE. Generalsekretär Thierry Montmerle verwies darauf, dass "viele Teleskope auf der ganzen Welt jetzt gerade Messungen des Phänomens anstellen, darunter Lichtkurven und Spektralaufnahmen". Die Supernova erhielt bereits den offiziellen Namen SN 2014J, und Fossey und die Studentengruppe sind als ihre Erstentdecker eingetragen worden.

Für den beteiligten Studenten Ben Cooke ist seine Karriereplanung durch das aufregende Ereignis etwas klarer geworden, gab er zu - auch wenn ihn sein Fund in gewisser Weise enttäuscht: "Mein Karriereplan war, in der Astrophysik weiter zu forschen. Aber es ist schwer, solch einen Fund jemals zu toppen."

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