Chronologie der Katastrophe Die letzten Minuten der "Columbia"-Crew

Um sieben vor neun spielen die Sensoren verrückt, wenige Minuten später reißt der Funkverkehr ab: Anhand erster Mitteilungen der Nasa lässt sich minutiös rekonstruieren, was sich in den Momenten vor dem Auseinanderbrechen der "Columbia" an Bord und am Boden abspielte.


Besatzung vor dem Start: Wiederholt rief die Bodenkontrolle "Columbia, Houston, Com check" - doch die Antwort blieb aus
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Besatzung vor dem Start: Wiederholt rief die Bodenkontrolle "Columbia, Houston, Com check" - doch die Antwort blieb aus

Cape Canaveral - Um 8.59 Uhr amerikanischer Zeit unterbricht Charlie Hobaugh das übliche Schweigen. Normal ist es nicht, dass ein Funker mitten im Landeanflug Kontakt mit einer Shuttle-Besatzung aufzunehmen sucht. Nun aber ruft Hobaugh ins Mikrofon: "Columbia, Houston. Wir haben eure Luftdruckmitteilung gesehen, aber keine Kopie der letzten Daten." Aus 62 Kilometern Höhe kommt die Antwort von Kommandant Rick Husband: "Roger. Uh, buh..." Dann endet der Funkverkehr abrupt. Die letzten Worte werden nicht mehr gesendet.

Wieder und wieder ruft das Kontrollzentrum der Nasa den "Columbia"-Kommandanten, erst auf der einen, dann auf einer anderen Funkfrequenz. Aber aus dem All kommt nur Schweigen - bis die schrecklichen Gewissheit eintritt: Es gibt keine Hoffnung mehr, die Raumfähre und ihre sieben Astronauten sind verloren.

In drei Reihen dem Absturz entgegen

Dabei hatte das Ende des 113. Flugs einer Raumfähre mit der üblichen Routine begonnen. Mit einer Geschwindigkeit von 26.390 Stundenkilometern überfliegt die "Columbia" kurz vor 15 Uhr deutscher Zeit die kalifornische Küste gen Osten. Auf den Kontrollsitzen ganz vorn überwachen Husband und Pilot William McCool den Landeanflug, umgeben von Computerbildschirmen mit Messanzeigen. Direkt hinter McCools rechter Schulter sitzt die Ärztin Laurel Clark, neben ihr die indisch-stämmige Astronautin Kalpana Chawla. In der dritten Reihe sind die drei übrigen Astronauten platziert, Michael Anderson, David Brown und der israelische Luftwaffenpilot Ilan Ramon.

Im Kontrollzentrum Houston hält zu dieser Zeit James Hartsfield die Journalisten über die Fortschritte des Landeanflugs auf dem Laufenden. Routiniert spult er Geschwindigkeit, Höhe und Entfernung zum Ziel ab. Er berichtet, wie die "Columbia", gesteuert vom Autopiloten, in die immer dichtere Erdatmosphäre eintritt und ihr erstes Bremsmanöver absolviert.

Die Crew bestätigte den Eingang der Botschaft

Um 08.53 Uhr Ortszeit registrieren die Flugingenieure einen plötzlichen Temperaturrückgang im Hydrauliksystem der linken Tragfläche. Die Temperatursensoren der Tragfläche fallen aus. Drei Minuten später gibt es auch keine Daten mehr von den Temperatursensoren des linken Hauptfahrwerks. Das Kontrollzentrum schickt daraufhin eine Botschaft zu einem Computerschirm im Cockpit der "Columbia". Die Besatzung bestätigt den Empfang der Mitteilung. Sie ist aber nach den Worten von Flugdirektor Milt Heflin noch überzeugt, dass es keine Probleme gibt. Solche Ausfälle von Messwerten sind auch bei früheren Flügen schon vorgekommen.

Auch Hartsfield setzt seine Routinemeldungen fort: Die "Columbia" überquert mit 21.240 Kilometern in der Stunde die Grenze zwischen New Mexico und Texas. Noch 2.250 Kilometer und weniger als 20 Minuten bis zur Landung auf dem Kennedy Raumfahrtzentrum in Cape Canaveral.

"Ahnen, dass wir einen schlechten Tag hatten"

Dann reißt auch der Datenstrom von der "Columbia" zum Kontrollzentrum in Houston ab. Die Uhr zeigt neun Uhr. "Da begannen wir zu ahnen, dass wir einen schlechten Tag hatten", sagt Flugdirektor Heflin. Hartsfield erklärt mit äußerlich ruhiger Stimme: "Die Flugingenieure versuchen, wieder in Kommunikation mit dem Raumschiff zu treten." Mit dem professionellen Tonfall des Luftfahrtveterans ruft Hobaugh die "Columbia"-Besatzung: "Columbia, Houston. Com check." Com ist die Abkürzung für "Communication". Schweigen. Hobaugh versucht es erneut, diesmal auf einem anderen Frequenzband. "Columbia, Houston. UHF com check." Schweigen - ebenso wie bei vier weiteren Versuchen.

Hartsfield berichtet den Journalisten: "Die Flugkontrolle erwarten auf C-Band Daten der Radarstation Merritt Island." Aber statt dessen treffen aus Kalifornien, Texas und Arkansas Meldungen ein, dass beim Flug der "Columbia" am hohen Himmel Lichtblitze und sich lösende Teile beobachtet wurden. Immer wieder erklärt der Nasa-Sprecher, dass das Kontrollzentrum "Columbia" ruft, nach "Columbia" sucht. "Es gab nichts, was wir sonst tun konnten", sagt später ein Ingenieur des Kontrollzentrums.

Auf dem Gelände des Raumfahrtzentrum wird da bereits die Flagge auf Halbmast gesetzt.



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